Challenges and Potential Adaptation Strategies of Rural Water Co-ops: An Alberta Case Study

Dr. Lorraine Ann Nicol, Dr. Christopher John Nicol

Abstract


With roots going back decades, rural co-operative water systems play an important role in rural water management on the Prairies. But some of these co-operatives, especially those adjacent to large and growing urban centres, are facing significant challenges. This study focuses on water co-operatives within Rocky View County, a rural municipality adjacent to the city of Calgary. The County is experiencing significant water demand pressures from regional population growth. However, under Alberta’s water licensing allocation system, increased demand in the Bow River Basin—where the County is situated—cannot be met by acquiring additional water licenses. This study presents a preliminary exploration into the views of three groups: water managers—co-operatives as well as private systems, housing developers, and Rocky View County councillors. The views gathered relate to the extent of the water challenges, the current and future ability to manage them, potential consequences, and possible solutions. Key findings are water managers’ expressed lack of confidence in adapting to water challenges and a lack of common understanding amongst the three groups as to the seriousness and consequence of those challenges. In meeting the challenges, a solution which presents the greatest support is the development of a regional umbrella water management organization.


Keywords: water, co-operatives, rural, water management, Alberta

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Résumé
Avec des origines remontant à plusieurs décennies, les systèmes d'eau coopératifs ruraux jouent un rôle important dans la gestion de l'eau rurale des Plaines. Cependant, certaines de ces coopératives, en particulier celles proches de gros centres urbains en pleine expansion, font face à des défis significatifs. Cette étude se penche sur les coopératives d'eau du Comté de Rocky View, une municipalité attenante à la ville de Calgary. Ce Comté connaît de fortes pressions de demandes en eau du fait de la croissance régionale de la population. Toutefois, du fait du système de délivrance de permis d'eau de l'Alberta, une augmentation de demande dans le Bow River Basin—où le Comté est situé—ne peut être comblée par l'acquisition de nouveaux permis. Cette étude présente une exploration préliminaire d'après trois groupes : les gestionnaires de l' eau—des systèmes coopératifs ainsi que privés—les promoteurs immobiliers et les conseillers du Comté de Rocky View. Les points de vue recueillis se concentrent sur l'ampleur des défis en eau, l'habileté actuelle et future de les gérer, les conséquences potentielles et les solutions possibles. Les principales constatations sont que les gestionnaires de l'eau ont manifesté un manque de confiance face à l'adaptation aux défis de l' eau et un manque de compréhension parmi les trois groupes quant au sérieux et aux conséquences de ces défis. En répondant aux enjeux, une solution qui présente le meilleur support est le développement d'un organisme régional centralisateur de gestion de l'eau.

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